Skip to main content

“Ik kom terug”. Waarschijnlijk de beroemdste robotische oneliner in de filmgeschiedenis. Het komt natuurlijk van Arnold Schwarzenegger die de angstaanjagende Model 101-robot speelt, terug in de tijd gestuurd om Sarah Conor te vermoorden in de film The Terminator uit 1985.

Hoewel beelden van roodogige, metalen woekerende machines mensen bijna 30 jaar later nog steeds kunnen achtervolgen, zijn robots nauwer ingebed geraakt in het weefsel van onze samenleving dan we misschien denken.
Robotachtige assemblagelijnen die repetitieve bewegingen met millimeterprecisie en consistentie vereisen, zijn verantwoordelijk voor veel van de items die we vandaag consumeren, van auto’s tot voedsel en kleding.

En de “next day delivery”, aangevoerd door Amazon Prime en nu standaard verwacht door klanten? Zonder een personeelsbestand van meer dan 200.000 mobiele robots zou dit niet mogelijk zijn. De online moloch zou nooit kunnen voldoen aan de onverzadigbare online honger naar zijn producten zonder dit leger van geautomatiseerde bots. Man, vrouw en machine hebben geen andere keuze dan in harmonie te werken om zo’n kolossale hoeveelheid goederen te verzenden.

Elon Musk zei onlangs dat zijn bedrijf voor elektrische voertuigen, Tesla, misschien wel het “grootste roboticabedrijf” is omdat zijn “auto’s semi-bewuste robots op wielen zijn”. Dit viel samen met de aankondiging van de “Tesla Bot”, een humanoïde robot die draait op dezelfde AI die wordt gebruikt door zijn vloot van autonome voertuigen. Prototypes worden naar verwachting begin 2022 uitgebracht.

Een nieuwe eigenaar

Sinds de industriële revolutie hebben geautomatiseerde apparatuur en robots de samenleving geholpen zich te ontwikkelen en mensen weg te halen van repetitieve en vaak gevaarlijke banen.

Boston Dynamics is een bedrijf dat de grenzen verlegt van het nemen van robots “buiten de assemblagelijnen”. Velen van jullie zullen bekend zijn met de video’s waarin robodog Spot en Atlas, de robotposterkinderen van het bedrijf, in real-life omstandigheden worden getest.

Van het slingeren over boomstammen in besneeuwd terrein tot het weer op de been komen nadat ze zijn omgeduwd en tussen dozen zijn gesprongen in een geïmproviseerde stormbaan, het paar is synoniem geworden met robotevolutie.

En deze robots dansen! In een video toonde het bedrijf zijn familie van robots (Atlas, Spot en Handle, de grotere grijprobot ontworpen voor magazijnen) gesynchroniseerd met ‘Do you love me’ van The Contours.

Boston Dynamics' robodogs Spot en Atlas in actie.

Een nieuwe richting?

Boston Dynamics werd onlangs overgenomen door de Zuid-Koreaanse autogigant Hyundai, die zijn eigendomsbelang verhoogde tot 80%. Hyundai is het derde bedrijf dat eigenaar is van Boston Dynamics, een MIT-spin-off gekocht door Google in 2013 en vervolgens SoftBank in 2017 (die nog steeds 20 procent bezitten).

Hyundai’s plan om een “robotica-waardeketen” te creëren voor productie, constructie en automatisering zal een welkome opluchting zijn van de groeiende bezorgdheid van Spot, en in feite robots die worden ingezet voor militaire en wetshandhavingsdoeleinden.

Dat is welkom nieuws. Zo’n verhaal is keer op keer herhaald als een dystopisch plot in te veel films (Robocop, Chappie, i, robot en natuurlijk DIE aflevering van Black Mirror, Metal Head). Waarschuwing en advies hier: altijd een goed idee om de Spot-dansvideo te bekijken na het bekijken van Metal Head, omdat een gehemeltereiniger te dystopisch en deprimerend zou moeten worden.

Elders worden robots ingezet binnen veel milieutechnische industrieën, namelijk afvalbeheer, recycling en afvalwaterzuivering. Toch hebben ze misschien niet dezelfde aandacht gekregen als Boston Dynamic’s Spot.

Ik ben in de gelukkige positie dat ik mag spreken met technologiebedrijven en start-ups over de hele wereld, inclusief de ondernemers die hun handen op robots richten. In de meer dan 15 jaar dat ik me bezighoud met milieutechnische industrieën, waaronder hernieuwbare energie, recycling, afvalbeheer en onlangs gespecialiseerd ben in water in het afgelopen decennium, ben ik getuige geweest van een toename van innovatie op dit gebied. Hier zijn een paar opmerkelijke voorbeelden die ik graag wil delen.

Aan het front [recycling]

Afval- en recyclingsorteerfaciliteiten, bekend als MRF’s (Materials Recovery Facilities), spelen een inhaalslag met de auto-engineeringsector op het gebied van robots. Delen van het sorteerproces, waaronder het scheiden van “contaminanten”, zoals kunststoffen die niet gewenst zijn voor de eindgebruikers en markten, zijn zeer handmatig gebleven.

Ik heb mrf’s in het verleden bezocht om dit uit de eerste hand te zien. Menselijke plukkers zijn vaak de “laatste verdedigingslinie” om eventuele anomalieën eruit te pikken die mogelijk door het sorteernet van verschillende oplossingen zijn geglipt.

Toch is de tijd voor het recyclen van robots aangebroken! Het Finse bedrijf ZenRobotics leidde de verandering met een klein leger van transportbandsorteerrobotarmen. De organisatie ging specifiek voor bouw & sloop (C&D-afval). Het zag een enorm potentieel in het automatiseren en sorteren van de bergen beton, metalen, glas, hout en asbest die werden gegenereerd en die moesten worden gesorteerd om vervolgens te worden opgewerkt.

Meestal vervangt het bedrijf ongeveer 10-15 menselijke plukkers en gelooft het dat het gezondheids- en veiligheidsvoordeel een enorm voordeel heeft.

Toen ik de CEO voor het eerst interviewde, grapte ik: “Nou, ik denk dat robots niet verslappen op hun telefoons, toch?” Hij antwoordde snel en serieus: “De robots werken dag en nacht, ze hebben geen lunchpauzes, ze hebben geen koffiepauzes, ze gaan niet sigaretten roken, ze gaan niet naar huis om te slapen.”

ZenRobotics high speed robot voor materiaalterugwinning.

De hausse van de recyclingrobot

Het aanvankelijke succes in de bouw leidde tot een robothausse. Schattingen van Goldstein Research voorspellen dat de markt voor afvalverzamelrobots in 2024 naar schatting $ 12,24 miljard waard zal zijn.

Een andere opmerkelijke samenwerking die ik behandelde, was tussen het Spaanse bedrijf Sadako Technologies en het Amerikaanse bedrijf Bulk Handling Systems (BHS). Door de in Spanje ontwikkelde AI te combineren met de robotarmtechnologie uit de VS, leidde het trans-Atlantische huwelijk tot de geboorte van een systeem genaamd Max-AI.

Sindsdien zijn er diverse ontwikkelingen geweest. BHS lanceerde het Max-AI AQC-C-systeem dat bestaat uit een Max-AI Visual Identification System (VIS) en ten minste één collaboratieve robot, ook wel bekend als een CoBot.

Terwijl veel vroege afvalsorteerrobots werden ontworpen om geïsoleerd van mensen te werken, voornamelijk vanwege gezondheids- en veiligheidsproblemen door zwaaiende robotledematen, kunnen de CoBots in plaats daarvan naast mensen werken. Zoals ik destijds in een artikel voor het tijdschrift WMW schreef, is het tijd om de stijve en gemechaniseerde robotachtige sorteeracties uit het verleden te vergeten.

Deze CoBots hebben in plaats daarvan gewatteerde armen die in een meer vloeiende beweging bewegen. Minder robotachtig en stijf; eleganter, vloeiender en, als er iets is, menselijker. De recycling- en afvalsector heeft andere ontwikkelingen meegemaakt, die in dat artikel te lezen zijn. Voor mij is een van de meest interessante elementen het vermenselijken van robotsorteerders om naast afvalplukkers te werken, niet om ze te vervangen .

Rioolscanrobots

Het is ook niet alleen maar afval en recycling om robotvrienden te verwelkomen. Terwijl drinkwaternetwerken zijn overspoeld met nieuwe oplossingen om lekken te helpen detecteren en het beheer van activa te verbeteren, hebben afvalwaternetwerken (riolen) niet dezelfde aandacht gekregen. Toch veranderen de tijden.

Er zijn oplossingen ontwikkeld om waterbedrijven te helpen een duidelijker beeld te krijgen van eerdere “diepe, donkere en verborgen” activa, zoals riolen.

Van
het automatiseren van riool CCTV-beeldinspectie
van het Australische bedrijf VAPAR tot de Britse start-up nuron die rioolmonitoring wil combineren met
5G-mogelijkheden
, is er sprake van nieuwe innovatie op dit gebied. En dit is waar de robots binnenkomen.

Een bedrijf dat ik sprak uit India, Fluid Robotics, won onlangs de Imagine H2O’s 2020 Urban Water challenge Audience Choice Award voor zijn op AI gebaseerde afvalwaterbewakingsrobots
die helpen de riolen van India in kaart te brengen
.

Na het prototypen van een robot in de VS, overtuigde het bedrijf de watervoorzieningsafdeling in Mumbai om een proefproject uit te voeren. In totaal werden 18 regenwaterafvoeren geïdentificeerd die ruw riool in een meer lozen.

Vandaag de dag zijn de rioolscanbots geëvolueerd. Een klein leger robots kan riolen zo klein als 6-8 inch in diameter beoordelen, tot grote watertunnels. Aanvankelijk gericht op conditiebeoordeling en vervolgens analyse van de waterkwaliteit, hebben recente wijzigingen de gemodificeerde bots in staat gesteld om monsters te verzamelen voor Covid-19-detectie.

Vloeibare robotica

Fluid Robotics ontwikkelt robotachtige pijpleidinganalyses om waterproblemen in ontwikkelingslanden op te lossen.

De toekomst ziet er rooskleurig uit

De integratie van robots en het bredere gebied van kunstmatige intelligentie (AI) in het personeelsbestand hebben niet de beste reputatie. Critici maken zich vaak zorgen over het feit dat mensen worden vervangen door geautomatiseerde, mechanische alternatieven. En wat gebeurt er als we te veel controle opgeven? Te veel macht in handen van AI kan verwoestende gevolgen hebben. Een zin die ik ooit hoorde van een raadgevend ingenieur vat het goed samen: “Als we AI waterbedrijven laten draaien, zouden we eindigen met rivieren vol dode vissen, of erger.”

Een alternatieve manier om naar deze natuurlijke personeelsevolutie te kijken, is hoe geavanceerde tools teams kunnen aanvullen en tijd kunnen vrijmaken voor mensen om te doen waar mensen het beste in zijn: menselijke interactie, collaboratief ontwerp en creativiteit.

Bepaalde rollen zijn simpelweg beter geschikt voor robots en AI. Bijvoorbeeld gegevensinvoer, of bekwame ingenieurs die fabrieksontwerpen kopiëren en plakken, of het sorteren van zwaar en vuil bouwafval in het eerder genoemde geval. Automatisering maakt het mogelijk om grotere hoeveelheden gegevens, of in feite objecten, snel en efficiënt te verwerken.

In plaats van “I’ll be back” in een dreigend, zwaar Oostenrijks accent, zou een betere slogan voor robots misschien moeten zijn “we’ll be back… en we zijn hier om te helpen”.


Tom Freyberg is een bekroonde journalist en de oprichter en directeur van


Atlantean Media


, dat gespecialiseerd is in contentcreatie voor de wereldwijde watersector.

Tom Freyberg

About Tom Freyberg